1 marzo, 2024

Resulta que los árboles también tienen «latidos»

Muchas personas que se encuentran solas en los bosques por la noche han desarrollado la sospecha de que los árboles están de alguna manera despiertos y en movimiento. Tolkien hizo uso de la idea en Old Forest y Fangorn. La ciencia ha descubierto que hay más miedo que folklore o paranoia general: algunos árboles suben y bajan sus ramas varias veces durante la noche, lo que indica un ciclo de transporte de agua y azúcar, como su propia versión de un latido del corazón. Sin embargo, todavía no sabemos por qué.

Las plantas necesitan agua para realizar la fotosíntesis de la glucosa, el componente básico a partir del cual se forman sus moléculas más complejas. Para los árboles, esto significa llevar agua desde las raíces hasta las hojas. Esto tiene lugar durante las horas del día, o eso pensábamos. Nuevos estudios han demostrado que las cosas son mucho más complejas que eso.

Rastrear el movimiento del agua a través de las traqueidas, la planta equivalente a las venas, en los árboles no es fácil, pero hay otras formas de saber qué está sucediendo. Durante la noche algunos árboles bajan sus ramas hasta 10 centímetros (4 pulgadas) antes de volver a levantarlas con el sol. El proceso es tan lento y sutil que hasta hace poco pensábamos que solo lo hacían determinadas familias, pero ahora estamos aprendiendo que está más extendido.

El Dr. András Zlinszky de la Universidad de Aarhus, Dinamarca, utilizó una técnica de escaneo láser para medir la ubicación exacta de ramas y hojas de 22 especies de árboles y arbustos. El año pasado publicó observaciones de importantes ciclos de movimiento inesperados.

«Detectamos un movimiento periódico previamente desconocido de hasta 1 centímetro (0,4 pulgadas) en ciclos de dos a seis horas», dijo Zlinszky en un comunicado. «El movimiento tiene que estar relacionado con variaciones en la presión del agua dentro de las plantas, y esto significa efectivamente que el árbol está bombeando. El transporte de agua no es sólo un flujo constante, como suponíamos anteriormente».

La mayoría operaba en diferentes ciclos desde la bajada anticipada de ramas hasta “dormir” por la noche y subirlas nuevamente por la mañana. Lo más distintivo es una magnolia (Magnolia gradiflora) pasa por tres ciclos completos de ajuste de sus ramas, indicando cambios en la presión del agua y, por lo tanto, bombeando durante el transcurso de una noche.

Ahora, en la revista Plant Signaling & Behavior, Zlinszky ha puesto sus hallazgos en contexto con otras investigaciones, algunas de las cuales fueron descartadas como errores de medición en su momento. Esto incluye informes de que los troncos de los árboles se encogen y expanden ligeramente en el transcurso de la noche.

El trabajo es sólo un ejemplo de un creciente cuerpo de literatura que muestra que los árboles tienen vidas secretas, son capaces de compartir recursos y comunicar mensajes.

Además de verificar siglos de cuentos populares (aunque en muy pequeña medida), el trabajo podría resultar útil. Los autores esperan que las desviaciones de los patrones de movimiento normales puedan proporcionar una forma de diagnosticar el estrés y las enfermedades en los árboles, permitiendo intervenciones tempranas.

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