13 abril, 2024

¿Qué le pasaría si viviera hoy en la zona de exclusión de Chernobyl?

Cuando el techo del reactor no. 4 estalló en una explosión incontrolada el 26 de abril de 1986, se liberó una columna de radiactividad a la atmósfera, empapando el área local con materiales radiactivos antes de dirigirse al oeste, a Bielorrusia y hasta Cumbria, Inglaterra. El reactor continuó con fugas durante 10 días después del accidente inicial, liberando aún más radiación al medio ambiente mientras los socorristas y liquidadores trabajaban para bloquear el flujo de sustancias químicas.

Aproximadamente 116.000 personas fueron evacuadas inmediatamente después (más de 250.000 en total) cuando las autoridades establecieron una zona prohibida de 30 kilómetros (18,6 millas) alrededor del lugar.

Se informa que 31 trabajadores de limpieza murieron por exposición a la radiación, y la Organización Mundial de la Salud (OMS) predice que el accidente habrá sido responsable de 4.000 muertes a largo plazo. (Aunque el verdadero recuento de muertes es difícil de calcular).

Un reservista durante las actividades de descontaminación. Copyright: OIEA Imagebank, CC BY-SA 2.0 Crédito: USFCRFC a través de Wikimedia Commons

El incidente de Chernobyl todavía se considera el peor desastre nuclear hasta la fecha. Según el Foro Económico Mundial (FEM), la cantidad de material radiactivo liberado fue 400 veces mayor que la de la bomba atómica lanzada sobre Hiroshima. Oleksiy Breus, un ingeniero en el lugar pocas horas después del evento, describió los efectos de la exposición a la radiación a la BBC.

«Muchas personas hablaban de exposición a la radiación, piel roja, quemaduras por radiación y quemaduras por vapor, pero nunca se demostró así», dijo. «Cuando terminé mi turno, mi piel estaba marrón, como si tuviera un bronceado adecuado en todo el cuerpo. Las partes de mi cuerpo que no estaban cubiertas por la ropa, como las manos, la cara y el cuello, estaban rojas».

«Chernobyl» de HBO es (en el momento de escribir este artículo) el programa dramático de mayor ranking en IMDb, y empata en el primer lugar en todos los géneros con «Blue Planet II». No son sólo los críticos los que aplaudieron la pieza, sino también las personas que tuvieron que presenciar el desastre de primera mano. Desde entonces, los testigos presenciales y los socorristas han elogiado la meticulosa precisión del drama tanto en términos de vida soviética y los efectos de la radiación.

Pero hoy, 33 años después, la historia es diferente. La ciudad abandonada de Chernobyl se ha convertido en un destino de vacaciones, que atrae a viajeros e Instagrammers con su inquietante belleza, su trágica historia y su potencial para tomar fotografías. Dos hoteles, aunque soviéticos en su sencillez, ofrecen a los visitantes una estancia confortable, mientras que el gobierno ucraniano ha anunciado planes para convertirlos en un destino turístico oficial.

No hace falta decir que explorar las ruinas de la antigua ciudad ucraniana no supone un riesgo inmediato para la salud. Si bien hay ciertas áreas de la zona de exclusión que vale la pena evitar (ver: la planta de energía y el Bosque Rojo), la gran mayoría de la zona (el 9 por ciento, más o menos) no contiene más radiactividad que los lugares de elevada radiación natural. como Colorado y Cornwall, dijo Jim Smith, profesor de ciencias ambientales en la Universidad de Portsmouth, a .

«La radiación natural en todo el mundo varía: si vives a gran altura, recibes más radiación cósmica», dijo Smith. «En la mayor parte de la zona de exclusión, las dosis que se recibirían viviendo allí están dentro de ese rango de variabilidad de las dosis de radiación en todo el mundo».

El Bosque Rojo en la zona de exclusión de Chernóbil es un punto crítico de radiación. Crédito: Clay Gilliland CC BY-SA 2.0

Para dividirlo en números: muchos de los liquidadores (o socorristas) que fueron llamados para limpiar la fuga en 1986 estuvieron expuestos a dosis de alrededor de 800.000 a 160.000 microsieverts (μSv)*. Esta cantidad es extremadamente alta y más que suficiente para provocar vómitos, hemorragias internas y la muerte a las pocas semanas de la exposición. Pero la dosis anual promedio por encima del nivel natural en gran parte de la zona hoy en día es de sólo alrededor de 1.000 µSv*. Esto es menor que la radiación instantánea que recibiría si se realizara una tomografía computarizada de cuerpo entero (10.000 µSv*). [*Figures are based on calculations published by the BBC.]

Esa es la mayor parte de la zona de exclusión, pero no toda. Hay varios «puntos críticos» que contienen tasas de radiación de fondo significativamente más altas. Tomemos, por ejemplo, el Bosque Rojo, donde recibiríamos una tasa de dosis aproximada de 350.000 µSv al año.

«No sería correcto decir que es letal, pero si vivieras allí, recibirías una dosis de radiación bastante significativa que podría provocar cáncer en el futuro», dijo Smith, quien predice que la radiación tardará alrededor de 300 años. los niveles vuelvan a la normalidad en el Bosque Rojo.

Pero aquí no sólo importan los niveles de radiación, sino también el tipo de radiación. Durante la explosión se lanzaron a la atmósfera más de 100 elementos radiactivos pero, afortunadamente, la mayoría de ellos tuvieron una vida media relativamente corta. El yodo-131 fue uno de los más dañinos y está fuertemente relacionado con el cáncer de tiroides. Sin embargo, se descompone increíblemente rápido (relativamente hablando), y tiene una vida media de sólo ocho días.

La mayoría de los casos adicionales de tiroides asociados con Chernobyl (aproximadamente 5.000 en total) se pueden atribuir a los altos niveles de yodo-131 en el medio ambiente después de la fuga. El elemento radiactivo se filtró en la cadena alimentaria, contaminando cultivos y productos animales que los locales siguieron consumiendo durante semanas.

Si bien el yodo-131 suplementario prácticamente habrá desaparecido de la zona a estas alturas, otros elementos –como el estroncio-90 y el cesio-137– con vidas medias más largas (29 y 30 años, respectivamente) persistirán. Esto significa que 33 años después del evento, todavía queda mucho proceso de decadencia por delante.

El plutonio-239 tiene una vida media aún más larga, que dura poco más de 24.000 años. La buena noticia, dice Smith, es que no es muy biodisponible, lo que significa que es mucho menos probable que sea absorbido por las plantas y el suelo. En primer lugar, también se emitió menos.

Todo esto quiere decir que si vivieras hoy en la zona de exclusión de Chernobyl, no pasaría gran cosa. Aunque es posible que necesites rociar una capa adicional de fertilizante para aumentar el rendimiento de los cultivos, bromea Smith, quien dice que preferiría que siguiera siendo una reserva natural. [On a side note: Wildlife in the area are flourishing thanks to the absence of humans.]

De hecho, la gente ya vive allí, y algunas comunidades regresaron el año de la explosión; en 2000, había aproximadamente 200 personas viviendo dentro de la zona de exclusión.

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