22 abril, 2024

¿Qué es el “anillo de fuego” y deberíamos preocuparnos?

Este sábado, si el cielo lo permite, millones de personas en toda América del Norte mirarán hacia arriba para ver la Luna bordeada por lo que se denomina un “anillo de fuego”. Sin embargo, hay un anillo de fuego mucho más antiguo (además del que cantó Johnny Cash). Rodea el Océano Pacífico e incluye los volcanes y la zona de falla sísmica más amenazantes del planeta.

El Anillo de Fuego Terrestre delimita el Océano Pacífico. Representa los lugares donde las placas tectónicas continentales pasan sobre el Pacífico o la Placa de Nazca, o donde dos placas rozan entre sí mientras se desplazan en direcciones opuestas.

A diferencia de los bordes exteriores del Sol, el “Anillo de Fuego” del Pacífico está lejos de ser un anillo perfecto. En particular, forma una curva cerrada alrededor de los límites de las placas norte y este de Australia. También hay ausencia de actividad en el borde sur del océano, donde la placa se une a la Antártida, aunque algunos geólogos incluyen la Península Antártica. Tampoco es terriblemente ardiente, ya que el calor de los volcanes no proviene de la oxidación del combustible, aunque la lava de las erupciones volcánicas puede provocar incendios forestales en las circunstancias adecuadas.

Los límites exactos del Anillo de Fuego son discutibles, pero la mayoría de los volcanes activos del mundo se encuentran en las regiones rojas.

Aunque los procesos generales que causan el Anillo de Fuego son consistentes en todos los sentidos, las interacciones involucran cinco placas continentales limítrofes. Estas placas limítrofes se mueven a diferentes velocidades y tienen naturalezas individuales, por lo que la combinación de actividad volcánica y sísmica no es la misma en todos los sentidos.

Dicho todo esto, uno podría preguntarse por qué se considera que el “Anillo de Fuego” existe. La razón es que la actividad alrededor del anillo supera con creces cualquier actividad en cualquier otro lugar del planeta.

De los volcanes que se sabe han estado activos desde el final de la última Edad de Hielo, unos dos tercios se encuentran en el Anillo de Fuego, y casi la mitad de ellos han entrado en erupción lo suficientemente recientemente como para ser registrados, algo que no se remonta a mucho tiempo atrás. algunos lugares.

La mayor parte del Anillo de Fuego implica colisiones entre la Placa del Pacífico y sus vecinas, pero en América del Sur es la Placa de Nazca la que está siendo anulada para empujar hacia arriba los Andes.

Crédito de la imagen: USGS

Sin embargo, no todos los volcanes son igualmente amenazadores. Los mayores problemas provienen de aquellos que explotan pocas veces, pero con mucha fuerza. Se cree que en los últimos 10.000 años ha habido 13 erupciones que ocuparon un puesto 7 en el índice de explosividad volcánica (VEI). De ellos, 11 estaban en el Anillo de Fuego y uno, que provocó el invierno volcánico del año 536, no ha sido identificado. Si se produce una erupción calamitosa durante nuestras vidas, lo más probable es que sea en el Anillo de Fuego.

Una erupción de este tipo no sólo sería catastrófica en el área local, sino que podría causar hambrunas globales al arrojar tanta ceniza y dióxido de azufre que el planeta se enfriaría drásticamente durante muchos meses. Esto ocurrió en el Año Sin Verano desatado por el Monte Tambora en 1815.

Es posible que las erupciones de VEI 7 solo ocurran una vez cada 800 años aproximadamente, pero las más pequeñas aún pueden ser devastadoras a nivel local y, en un mundo conectado, los efectos pueden extenderse. La erupción del Krakatoa en 1883 causó al menos 36.000 muertes, la mayoría a través de los tsunamis que generó. La población de la zona hoy es muchas veces mayor que entonces, e incluso con mejores advertencias, las consecuencias de una repetición son difíciles de contemplar.

Pero tenemos un precedente, no de una erupción, sino de un terremoto. El terremoto de Sumatra del Boxing Day de 2004 desató tsunamis que mataron a aproximadamente un cuarto de millón de personas. Los geólogos debaten si el oeste de Indonesia pertenece al Anillo de Fuego, pero algunos lo incluyen. Además, los otros cuatro terremotos de magnitud 9 o superior se produjeron en el Anillo de Fuego. Algunos de ellos, como el terremoto de Alaska de 1964, han tenido lugar en zonas relativamente despobladas, mitigando las consecuencias. Sin embargo, incluso en estos casos, las personas murieron a miles de kilómetros de distancia en los tsunamis resultantes.

Cuando sus volcanes entran en erupción, el Anillo de Fuego del Pacífico puede ofrecer un espectáculo que casi puede igualar a un eclipse anular, pero también nos da muchas razones para preocuparnos.

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