22 abril, 2024

¿Podría un terremoto alguna vez abrir un planeta?

Recientemente surgió una pregunta interesante en una discusión sobre los terremotos: ¿podría alguno ser lo suficientemente poderoso como para fracturar el planeta, o incluso romperlo por completo? Bueno, respuesta corta, no, pero esta es una pregunta sorprendentemente compleja de responder, pero echemos un vistazo a la ciencia para ver qué tan posible es realmente este tipo de apocalipsis.

En primer lugar, recordemos qué causa un terremoto y cuán ridículamente enérgicos son en el peor de los casos. Hay muchas formas diferentes de provocar terremotos, pero en aras de la simplicidad, por ahora nos limitaremos a la más común.

Tenemos redes de fallas como el complejo de San Andrés, que se formó en el punto donde la Placa del Pacífico se mueve hacia el norte con respecto a la Placa de América del Norte. Este tipo de margen tectónico se denomina límite de “transformación” y tiende a producir terremotos muy superficiales y dañinos.

Entonces tienes dos placas que se juntan y chocan. En estos límites «convergentes», sucede una de dos cosas: o la placa más densa se hunde debajo de la otra y se destruye en el manto (ver: Fosa de Japón) o ambas chocan entre sí y se elevan para formar una cadena montañosa ( ver: Himalaya).

En el caso del primero, se producen terremotos profundos, y en el caso del segundo, se producen a profundidades medias o poco profundas. Con algunas excepciones, así es como se generan los terremotos en la Tierra, entonces, ¿qué tan poderosos pueden llegar a ser?

Un mapa del tsunami generado por el terremoto más poderoso del mundo. Cada contorno representa una hora de viaje. NOAA

Aquí están los cinco terremotos más poderosos jamás registrados, en orden ascendente:

5 – Kamchatka, ex Unión Soviética: 9,0 millones (4 de noviembre de 1952) en un límite convergente a lo largo de la trinchera Kuril-Kamchatka. Creó un tsunami devastador y más de 2.300 personas murieron.

4 – Región de Tohoku, frente a la costa este de Japón: 9,1 millones (11 de marzo de 2011) en un límite convergente a lo largo de la Fosa de Japón entre las placas de Okhotsk y del Pacífico. El tsunami fue uno de los más mortíferos de la historia de la humanidad y mató hasta 20.000 personas.

3 – Sumatra, Indonesia: 9,2 millones (26 de diciembre de 2004) en un límite convergente donde la Placa India se desliza debajo de la Placa de Birmania. Dato aterrador: en un momento dado, la ruptura se movía a 2,8 kilómetros (1,7 millas) por segundo, lo que equivale a velocidades de 10.000 kilómetros (6.200 millas) por hora. El tsunami resultante causó hasta un cuarto de millón de muertes.

2 – Sonido Prince William, Alaska: 9,2 millones (27 de marzo de 1964) en un límite convergente a lo largo de la Fosa de las Aleutianas. A pesar del poderoso tsunami, sólo murieron unas 30 personas.

1 – Valdivia, Chile: 9,5 millones (22 de mayo de 1960) en un límite convergente entre la Placa de Nazca descendente y la Placa Sudamericana. También produjo un tsunami colosal que abarcó todo el Océano Pacífico, pero “sólo” murieron entre 1.000 y 6.000 personas.

¿Qué tan poderosas son estas bestias?

La mayoría de nosotros estamos familiarizados con la escala de Richter, que mide los terremotos en términos de la amplitud o longitud de un ciclo de onda. Cuanto mayor sea la amplitud, más potente será el terremoto. Esta escala, ahora desaparecida, fue reemplazada por otra en la década de 1970 llamada Escala de Magnitud del Momento, cuyos valores se alinean de manera similar a los originales.

Es una escala logarítmica, lo que significa que un terremoto de 2,0 M tiene 32 veces más energía que un evento de 1,0 M. De manera similar, un terremoto de 3,0 M es 1.000 veces más potente que un evento de 1,0 M. Técnicamente, el factor de escala es 31,6, pero aquí lo estoy redondeando descaradamente.

Los sismólogos pueden utilizar las ondas sísmicas desatadas por estos terremotos para calcular cuántos julios de energía liberan. A modo de comparación, una manzana que cae desde un árbol a un metro de altura implica un solo julio de energía.

El terremoto de Valdivia, utilizando la fórmula algo básica de Richter, liberó 4,5 quintillones de julios de energía en apenas unos segundos. Era alrededor de 23 veces más poderosa que el arma nuclear más explosiva jamás detonada, la Tsar Bomba. No se equivoque, estos terremotos son increíblemente poderosos.

Una aldea cerca de Sumatra vista justo después del terremoto y tsunami del Boxing Day en 2004. Marina de los EE. UU.

Es posible que algunos de ustedes hayan detectado un patrón aquí: todos estos terremotos tuvieron lugar en límites de placas convergentes. Son lo que se conoce como terremotos de “megaempuje”, que describen una falla deslizándose hacia arriba en relación con otra a una escala gigantesca. Olvídese del legendario «Grande» que sacudirá San Andrés próximamente: los megaempujes son los lugares donde el planeta es más destructivo.

Decir que estos cinco terremotos fueron devastadores es quedarse muy corto. La liberación de tanta energía provocó enormes deslizamientos de tierra, convirtió el suelo en un fluido que fluía rápidamente y las ciudades fueron literalmente arrasadas. Incluso eran lo suficientemente poderosos como para cambiar ligeramente la duración de un día al hacer que el planeta se tambaleara sobre su eje.

Sin embargo, es seguro decir que ni siquiera estos monstruos megapropulsores pudieron literalmente abrir la corteza y, hasta donde los geólogos pueden decir, esto nunca ha sucedido en toda la historia del mundo. ¿Pero por qué?

Bueno, en primer lugar, la corteza ya está abierta.

El espesor medio de la corteza continental es de unos 35 kilómetros (22 millas), en comparación con el espesor de la corteza oceánica de alrededor de 9 kilómetros (5,6 millas). Las redes de fallas suelen tener menos de 80 kilómetros (50 millas) de profundidad, pero pueden llegar a 600 kilómetros (375 millas). La corteza, el manto superior debajo de ella y las losas tectónicas que se subducen hacia ella están todos agrietados de alguna manera.

Sin embargo, la mayor parte del manto no se puede abrir. Es sólido, claro, pero está tan caliente y aplastado que cualquier intento de partirlo sería como hacer una abolladura en un tubo de pasta de dientes altamente presurizado. Al instante, el material del manto se apresuraría a llenar el hueco y el impacto sería absorbido.

Pero eso no es divertido, ¿verdad? Seguramente podremos generar un terremoto artificial y destrozar el planeta, os preguntaréis. Pues sí, sí podríamos. Echemos un vistazo a la energía que se necesitaría para hacerlo.

Los terremotos crean calor por fricción, particularmente los megaempujes. Suponiendo que la corteza esté hecha generalmente de granito, que se funde a 1260°C (2300°F), podemos usar la magia de la física para calcular cuánto calor de fricción se necesitaría para destruir la corteza durante un megaterremoto: 4,4 x 1023 julios , En realidad.

Eso requeriría un terremoto mucho más poderoso que el de Valdivia de 1960. Un terremoto de 12,8 millones, en términos generales.

Simulación por modelo informático de una falla que se abre violentamente y cierra de golpe la corteza. Caltech

Si un supervillano hiciera que esto sucediera, entonces causaría que la órbita de la Tierra alrededor del Sol se tambaleara dramáticamente, tal vez arruinando nuestros ciclos estacionales para siempre. La corteza fundida explotaría en el océano, provocando una gigantesca explosión de vapor que destruiría cualquier país cercano al que estuviera en ese momento.

(Desafortunadamente), este tipo de megaterremoto nunca podría ocurrir en la vida real. Las fuerzas necesarias para generarlo superan con creces la resistencia mecánica de cualquier roca que conozcamos, lo que significa que la tensión de dos placas haría que sobresalieran hacia adelante mucho antes de que pudieran acumular suficiente energía.

Si realmente quieres abrir un planeta, te sugerimos golpearlo con un asteroide. El famoso monstruo que mata dinosaurios fue suficiente para abrir la corteza hasta el norte de Colorado.

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