1 marzo, 2024

Meloso o traumático: ¿es este el instrumento musical más peligroso jamás fabricado?

Incluso si no reconoces este artilugio de aspecto extraño, es probable que hayas escuchado el sonido que hace. Así es, este es un instrumento musical, inventado nada menos que por Benjamin Franklin, e inspirado en algo que seguramente has probado después de un par de jerez en Navidad.

Uno de los siete padres fundadores de los Estados Unidos, el rostro de Benjamin Franklin todavía está inmortalizado en el billete de 100 dólares, y era famoso por sus numerosos inventos: la estufa Franklin, el catéter urinario y el pararrayos, por nombrar algunos. Franklin también era un músico consumado, por lo que quizás no sea sorprendente que su imaginación se disparara cuando asistió a un concierto en 1761 y escuchó un sonido sobrenatural que lo inspiró a inventar una de sus creaciones más seductoras hasta el momento. La llamó armónica de cristal.

Dado que las secciones de percusión pueden contener de todo, desde ollas y sartenes hasta yunques, tal vez un instrumento hecho con 37 cuencos de vidrio no sea tan sorprendente. Crédito de la imagen: Fredamas vía Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

¿Alguna vez has frotado el dedo por el borde de una copa de vino para hacerla cantar? ¡Felicitaciones, has dominado la armónica hidrodaktulopsíquica! Por supuesto, este método de hacer música no se limita a pausas en la conversación alrededor de la mesa.

Cuando Franklin vio a un músico de orquesta tocar un juego de copas de vino afinadas con agua en ese concierto de 1761, presumiblemente pensó: «Puedo hacerlo mejor que eso». Aumentó la escala hasta un total de 37 cuencos de vidrio codificados por colores y los instaló en un mecanismo giratorio que el jugador podía operar con un pedal. Era más fácil de manejar y permitía al intérprete producir hasta 10 notas a la vez. Y así nació la armónica de cristal.

Puede parecer un accesorio del set de una película steampunk, y te preguntarás con qué frecuencia los compositores realmente piden los tonos dulces del cristal cantante, pero es más común de lo que imaginas. Tomemos como ejemplo el de Camille Saint-Saëns. El Carnaval de los Animales. En el séptimo movimiento, el compositor recurrió a la armónica de cristal para evocar un sentimiento acuático místico.

Mozart también era un admirador, e incluso se dice que la propia María Antonieta era un genio con la vieja armónica. Y no es sólo en la música clásica donde el invento de Franklin encontró su lugar. Los tonos etéreos se pueden escuchar en la música de Tom Waits, David Gilmour y Björk, entre otros.

Pero cuidado con el oyente: hay un lado oscuro en la música de la armónica de cristal que ha llevado a algunos a llamarlo «el instrumento más peligroso del mundo».

En el siglo XVIII, la armónica de vidrio cayó en desgracia por temor a que tuviera el poder de volver loco al oyente. En aquella época, el musicólogo alemán Friedrich Rochlitz aconsejaba encarecidamente que no se la tocara: «La armónica estimula excesivamente los nervios, sumerge al intérprete en una depresión persistente y, por tanto, en un estado de ánimo oscuro y melancólico, que es un método adecuado para una lenta autoaniquilación». Bueno, eso ciertamente no suena bien, pero ¿hay algo de verdad en ello?

Es cierto que uno de los primeros defensores de la música de armónica de vidrio fue Franz Anton Mesmer, cuya práctica homónima de mesmerismo se considera la precursora del hipnotismo moderno. Mesmer aprovechó al máximo la calidad sobrenatural de la música de armónica como telón de fondo para sus espectáculos de mesmerismo, que eventualmente atrajeron algunas críticas de alto perfil.

Una investigación de 1784 realizada por algunas de las mentes científicas más importantes de Francia –incluido el propio Franklin, ahora exiliado en el país– concluyó que Mesmer era un charlatán y que la música que utilizaba sólo había servido para ayudarle a crear una atmósfera que hacía creer a la gente. sus técnicas los estaban beneficiando cuando –al menos a los ojos de la investigación– ese no era el caso.

Aún así, entrar en un estado de hipnosis temporal no es lo mismo que la “lenta autoaniquilación” de Rochlitz, ¿verdad? ¿Qué pasó para que la gente le tuviera tanto miedo a la armónica de cristal?

Los musicólogos modernos creen que existe una explicación de por qué los acordes de la armónica de vidrio pueden tener una cualidad desorientadora. El instrumento produce sonidos en frecuencias entre 1.000 y 4.000 Hertz, aproximadamente. En estas frecuencias, el cerebro humano lucha por poder identificar de dónde proviene el sonido. Esto podría explicar por qué, al menos para algunas personas, escuchar esta música puede ser una experiencia desconcertante.

Sin embargo, ahora se ha sugerido que hay una razón mucho más mundana por la que la gente dejó de tocar la armónica de cristal por un tiempo. La interpretación musical estaba cambiando, los conciertos públicos se realizaban en lugares más grandes y existía el problema de la amplificación. Como explicó el artista de armónica de vidrio William Zeitler a Atlas Obscura, se puede rediseñar un piano para hacerlo más sonoro; eso no es tan fácil con un instrumento hecho de delicados cuencos de vidrio.

Es poco probable que escuchar los acordes de una armónica de vidrio sea el precursor de la psicosis. Pero tal vez sea revelador que Donizetti eligiera este instrumento cuando orquestó originalmente el acompañamiento de la “Escena loca” de su ópera. Lucía de Lammermoor. El efecto puede ser temporal, pero su música aún tiene el poder de enviar al oyente a un viaje a otro mundo.

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