1 marzo, 2024

Materia gris versus materia blanca: ¿qué hay en el cerebro?

Si alguna vez tienes la oportunidad de observar un cerebro humano fuera de la cúpula protectora del cráneo, encontrarás que se ve claramente… gris. Y mojado. Pero sobre todo gris. Este color está casi irrevocablemente vinculado con el cerebro, quizás el más famoso sea el protagonista de Agatha Christie, Hércules Poirot, quien habló de sus “pequeñas células grises” que lo ayudaron a resolver los misterios más desconcertantes. Pero nuestra fijación en lo gris a veces puede llevarnos a ignorar un segundo tipo de tejido cerebral, uno que se encuentra justo debajo: la materia blanca.

Echemos un vistazo más de cerca a estos dos tipos de tejido cerebral y descubramos la diferencia entre materia gris y materia blanca.

Una lección rápida de anatomía.

He aquí un hecho que podría arruinarte el día: tu cerebro está flotando. El líquido cefalorraquídeo (LCR) rodea el cerebro y forma un amortiguador protector entre el delicado órgano y el duro hueso del cráneo. El LCR realiza otras funciones vitales que mantienen el cerebro sano, por lo que deberías estar muy agradecido de que esté ahí; tal vez trates de no pensar demasiado en ello.

El problema es que, si quieres extirpar un cerebro con fines de estudio científico, lo estás sacando de este entorno encantador, húmedo y flotante, y un cerebro humano sentado solo sobre una mesa no tiene mucho que ofrecer. el camino de la integridad estructural.

Es por eso que, durante generaciones, los anatomistas y científicos médicos han recurrido a métodos de fijación química para preservar y solidificar el tejido, lo que significa que puede cortarse y examinarse, o almacenarse en frascos con el fin de atormentar sus pesadillas.

La siguiente imagen muestra un cerebro humano fijado con formaldehído, visto desde arriba. Específicamente, lo que estamos viendo aquí es la materia gris. Los valles que serpentean a través de la superficie se llaman surcos y las crestas correspondientes se llaman circunvoluciones.

Gris, arrugada y sorprendentemente pequeña. No, no estamos describiendo a tu tía abuela Mildred.

Ahora, si abrimos el cerebro, podemos ver una línea de demarcación ligeramente más oscura que recorre todo el borde exterior. El tejido de color más claro debajo de esa línea es la materia blanca. También hay un gran agujero, pero llegaremos a eso más adelante.

Definitivamente no es un nuevo tipo de fiambre.

Crédito de la imagen: Dr. Norbert Lange/Shutterstock.com

Eso está muy bien. Pero ¿cuál es la diferencia real entre estos dos tejidos?

¿Qué es la materia gris?

La materia gris se compone principalmente de cuerpos celulares de neuronas. Aquí es donde encontrará el núcleo de la célula, así como todos los demás orgánulos que necesita para funcionar, como las mitocondrias (todos juntos ahora: la central eléctrica de la célula).

Si bien la mayor parte de la materia gris forma la capa más externa del órgano, como hemos visto, hay pequeñas bolsas de ella en lo profundo del cerebro y el tronco del encéfalo, que se llaman núcleos. Lo sabemos: dos tipos de núcleos en dos párrafos. Lo lamento.

La capa externa del cerebro, rica en materia gris, se llama corteza cerebral y controla muchos procesos que consideramos funciones cerebrales «superiores», como el pensamiento complejo y la memoria de trabajo. El cerebelo, una estructura comparativamente pequeña justo encima del tronco del encéfalo, también es rico en materia gris y es esencial para el control y la coordinación motores.

¿Qué es la materia blanca?

Estas capas de cuerpos celulares neuronales no serían de mucha utilidad si no hubiera nada que las conectara; ahí es donde entra en juego la materia blanca.

La materia blanca está formada por decenas de axones. Puede pensar en ellos como cables y están cubiertos con una capa de aislamiento llamada vaina de mielina que actúa como la capa protectora de plástico de los cables eléctricos. Es la propia mielina la que parece blanca y le da nombre a la materia blanca.

Aislamiento de mielina que rodea los axones de los nervios espinales de rata.

Crédito de la imagen: Tom Deerinck y Mark Ellisman, Centro Nacional de Investigación en Microscopía e Imágenes a través de Flickr (CC BY-NC 2.0)

Dependiendo de su función y ubicación en todo el sistema nervioso, los axones pueden extenderse distancias muy largas (hasta un metro (más de 3 pies) en el caso del nervio ciático), pero son mucho más finos que un cabello humano.

Las señales nerviosas que comienzan en el cuerpo celular se transmiten a lo largo del axón como potencial de acción. La señal efectivamente «salta» entre pequeños espacios en la vaina de mielina llamados nódulos de Ranvier, pero todo sucede en una escala de tiempo súper rápida.

¿Qué pasa con otras células y tejidos?

El cerebro no sólo está formado por neuronas. De hecho, los científicos ahora están reconociendo que las células no neuronales, conocidas como glía, podrían tener un papel más importante en la salud y el funcionamiento del cerebro de lo que se pensaba anteriormente.

Muchas células gliales se encuentran dentro de la materia gris. Incluyen la microglia, el sistema inmunológico propio del cerebro, y los astrocitos en forma de estrella, los mantenedores de un buen ambiente de trabajo dentro del cerebro.

Además de la glía, la materia gris también contiene los vasos sanguíneos del cerebro y algunos otros tipos de células. La sustancia blanca también contiene algo de glía, sobre todo los oligodendrocitos que son responsables de producir la importante vaina de mielina.

Si nos aventuramos más allá de la materia blanca, hasta lo más profundo del corazón del cerebro, encontramos los ventrículos. Estos son cuatro espacios llenos de líquido (¿recuerdan el agujero en la porción de cerebro?) donde el LCR es producido por otro tipo de células gliales, las células ependimarias.

¿Qué pasa cuando las cosas van mal?

Para que el cerebro funcione correctamente, es necesario que tanto la materia gris como la blanca desempeñen sus propios papeles únicos, pero ¿qué puede pasar cuando las cosas van mal?

Las enfermedades neurodegenerativas, como el Alzheimer y el Parkinson, afectan principalmente a la materia gris, provocando la pérdida gradual de neuronas en determinadas zonas del cerebro.

Esta cruda comparación muestra la realidad de la pérdida de tejido en la enfermedad de Alzheimer grave.

Crédito de la imagen: Instituto Nacional sobre el Envejecimiento, Institutos Nacionales de Salud a través de Flickr (dominio público)

La esclerosis múltiple, por otra parte, es una enfermedad desmielinizante: la vaina protectora de mielina que rodea los axones en la sustancia blanca se degrada. Dependiendo de la forma de la enfermedad, el ciclo de degradación/reparación puede ocurrir varias veces a lo largo de la vida de una persona, o la mielina puede perderse permanentemente, lo que lleva a la muerte neuronal.

El término “enfermedad de la sustancia blanca” se refiere a un conjunto de afecciones en las que se reduce el flujo sanguíneo a la sustancia blanca, provocando daño al tejido. Esto puede ocurrir como una consecuencia normal del envejecimiento, pero también es un signo de enfermedad que afecta los vasos sanguíneos y aumenta el riesgo de complicaciones como un derrame cerebral.

Ahí lo tienes: un recorrido rápido por estos dos tejidos cerebrales distintos, pero igualmente importantes. La próxima vez que utilices tus “pequeñas células grises” para resolver un problema difícil, recuerda: esas células grises no llegarían muy lejos sin la materia blanca que las une.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *