1 marzo, 2024

Las hormigas aplastadas huelen a queso azul y piña colada echadas a perder

La olorosa hormiga doméstica, Tapinoma sésil, es una de las hormigas más comunes en los EE. UU., y las personas que se han olido los dedos después de aplastarlos generalmente comparan el olor con el de cocos podridos, solución limpiadora, mantequilla rancia o queso azul. Resulta que al menos dos de los alimentos tienen sustancias químicas en común con el olor a hormigas. La obra se describe en entomólogo americano esta semana.

Las hormigas se comunican mediante olores, por lo que utilizar el olor para identificarlas parece bastante práctico. Y aunque el sentido del olfato humano está mucho menos desarrollado, la mayoría de las personas (o el 80% de 53 sitios web) están de acuerdo en que el olor de las olorosas hormigas domésticas recuerda al de los cocos podridos. Un sitio web fue increíblemente específico y lo llamó «repugnantemente dulce… como una piña colada de coco que ha estado fuera durante un día».

Pero desde que aplastó su primera hormiga doméstica olorosa, Clint Penick del estado de Carolina del Norte ha sostenido que huelen a queso azul. “Para mí fue como un rencor personal. Sentí que me habían mentido y me habían dicho que había una hormiga de coco”, explica a Wired. Y durante una encuesta informal en BugFest 2013, la mayoría de los 143 participantes estuvieron de acuerdo con él. Entonces Penick se asoció con Adrian Smith de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, que trabaja en la comunicación química en insectos sociales.

Para analizar los compuestos volátiles que caracterizan el olor de las olorosas hormigas domésticas, el dúo colocó una fibra especial utilizada para microextracciones en un recipiente con hormigas obreras vivas para absorber su olor. Lo mismo hicieron con un recipiente lleno de queso azul y un recipiente con cocos. Luego, utilizando una tecnología de identificación de sustancias llamada cromatografía de gases-espectrometría de masas, analizaron las sustancias químicas absorbidas por la fibra.

El componente principal del olor de las hormigas domésticas se llama 6-metil-5-hepten-2-ona. Y pertenece a la misma clase de sustancias químicas que se encuentran en el olor a queso azul, llamadas metilcetonas. No se encontraron metilcetonas en el coco fresco ni en el aceite de coco. Luego decidieron volver a realizar el experimento con un coco que había estado enterrado en el jardín durante al menos tres días. Para entonces ya estaba cubierto de azul verdoso. Penicillium moho y tenía un olor bastante acre. Efectivamente, ese olor a moho contenía esas mismas metilcetonas.

Las olorosas hormigas domésticas, concluyen, huelen a queso azul con un cauteloso guiño a coco podrido. “Decimos prudencia, porque no es el ‘coco’ dentro del coco podrido el que huele a hormiga olorosa, sino el ‘podrido’”, escriben. ¿Y por qué estas hormigas y Penicillium ¿Mohos que producen metilcetonas similares? «Creemos que puede tener propiedades antimicrobianas beneficiosas», afirma Penick en un comunicado de prensa, aunque esto aún está por explorarse.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *