1 marzo, 2024

Felicia, la hurón que usa pañales, fue enviada a un acelerador de partículas para la ciencia

A finales de la década de 1960, cuando el Fermilab de Batavia, Illinois, todavía era conocido como el Laboratorio Nacional de Aceleradores (NAL), la finalización de un acelerador de partículas estaba en juego. Si bien el tubo de acero inoxidable de kilómetros de largo se montó con éxito en el plazo previsto y dentro del presupuesto de 250.000.000 de dólares, sus operadores pronto tuvieron problemas: la maldita cosa no arrancaba.

Dentro del acelerador de partículas sincrotrón de protones con forma de anillo y 200 mil millones de electronvoltios había un espacio del tamaño de una pelota de tenis desde donde se bombeaba aire para garantizar que las partículas que se lanzaban a través de él no encontraran ningún obstáculo. El equipo estaba desconcertado sobre cuál era el origen del atraco y al tener un tamaño inconvenientemente humano significaba que no podían simplemente entrar y mirar. Entra: Bob.

Bob Sheldon, un trabajador de un laboratorio cerca de Oxford, Reino Unido, famoso por sus habilidades empresariales, fue contratado por un gerente de la NAL para hacer una especie de hacedor de milagros. Si algo salía mal o los materiales eran demasiado caros, el trabajo de Bob era encontrar la solución. Efectivamente, cuando el equipo recurrió a él en su penúltimo momento de necesidad, tuvo una idea.

Proveniente de Yorkshire, donde la caza era algo común, Bob estaba familiarizado con el uso de hurones como medio para ahuyentar a los conejos enviándolos a sus madrigueras. Un hurón encajaría perfectamente en un agujero del tamaño de una pelota de tenis y no tendría reparos en seguir una madriguera hecha por el hombre hacia lo desconocido.

Atando una cuerda al collar especial de Miss Ferret están (de izquierda a derecha) Don Richied y Wally Pelczarski. Imágenes cortesía del Laboratorio Nacional del Acelerador Fermi

Si bien la solución orgánica se consideraba ecológica y barata (Felicia costaba sólo 35 dólares), planteaba sus propios problemas. Está muy bien enviar un hurón para encontrar la fuente del «bloqueo», pero ¿qué se puede hacer cuando ese mismo hurón deja un rastro de excrementos? Según un informe en el sitio web del propio Fermilab, se planteó la idea de usar un laxante antes de enviar al hurón, pero al final se decidieron por una solución más doméstica: pañales.

Felicia estaba perfectamente adaptada para gatear por un túnel de 4 millas de largo en busca de obstáculos. Imágenes cortesía del Laboratorio Nacional del Acelerador Fermi

Todos disfrazados y con un solo lugar adonde ir, el hurón, llamado Felicia, fue un gran éxito. Después de completar algunas pruebas (estimulada por la promesa de refrigerios), siguió su alegre camino hacia el túnel de 4 millas de largo y salió por el otro extremo. Cansado, pero con buena salud. Desafortunadamente, su misión de reconocimiento no logró revelar ningún bloqueo, por lo que tuvo que volver a la mesa de dibujo o, más específicamente, a los matemáticos.

Walter Pelczarski con Felicia Hurón. Imágenes cortesía del Laboratorio Nacional del Acelerador Fermi

Algunas dudas llevaron finalmente a una hipótesis sobre por qué las partículas no habían podido circular. Creían que la estabilidad de la órbita se había visto comprometida, provocando que las partículas chocaran contra las paredes del tubo antes de que pudieran completar un circuito. Afortunadamente, no fue necesaria Felicia para arreglarlo y a Felicia se le permitió retirarse como mascota de laboratorio y mascota.

Los aceleradores de partículas han permitido a los físicos obtener información sobre las grandes cuestiones que sustentan nuestro Universo, pero ésta nunca habría despegado si no fuera por un pequeño hurón.

[H/T: Atlas Obscura]

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