1 marzo, 2024

Estas 7 nuevas especies de insectos hoja son maestros del camuflaje críptico

En el mundo animal no faltan ejemplos impresionantes de camuflaje. Ya sea escondiéndonos en una rama, mezclándonos con la caca de un pájaro o simplemente fingiendo ser otra persona, la naturaleza nos ha regalado todo tipo de maestros del disfraz. Sin embargo, por suerte para nosotros, recientemente un grupo de científicos pudo detectar la madera de los árboles y encontró siete nuevas especies de insectos de hoja.

Los insectos de las hojas también se conocen como hojas andantes; no hay premio por adivinar por qué. Pertenecen al orden Phasmatodea, que también incluye al insecto palo y, por tanto, cubre todas las necesidades de artrópodos que parecen partes de plantas. Según la Sociedad de Entomólogos Aficionados, hay más de 2500 especies en el orden con una gran variedad de características físicas, incluidas algunas que se asemejan inteligentemente a hojas dañadas.

Ahora podemos añadir siete más a esa lista, gracias a los esfuerzos de un equipo internacional dirigido por investigadores de la Universidad de Göttingen.

Una hembra de la especie recién descrita. Pulchriphyllium bhaskarai.

Crédito de la imagen: Edy Bhaskara/Cumming et al, ZooKeys, 2023 (CC0 1.0)

El asombroso camuflaje de estos bichos, si bien hace un gran trabajo protegiéndolos de los depredadores en la naturaleza, presenta un desafío único para los taxónomos, que normalmente dependen en gran medida de la apariencia física al categorizar nuevas especies.

“A menudo se considera que los individuos de diferentes especies pertenecen a la misma especie en función de su apariencia. Sólo pudimos identificar algunas de las nuevas especies por sus características genéticas”, explicó en un comunicado la directora del proyecto, la Dra. Sarah Bank-Aubin.

Por ejemplo, el estudio incluyó algunos insectos individuales encontrados en la India que se pensaba que pertenecían a una especie muy extendida por todo el sudeste asiático. Resulta que pertenecen a una especie completamente nueva.

“El hallazgo es importante para la conservación de las especies: si todos los individuos mueren en la India, no se reduce sólo un grupo dentro de una especie, como se pensaba anteriormente. De hecho, se está eliminando toda una especie distinta. Esto significa que es particularmente importante proteger las especies indias”, dijo Bank-Aubin, enfatizando cómo esta investigación va mucho más allá de simplemente mejorar nuestro conocimiento sobre estos fascinantes insectos.

El equipo utilizó especímenes que habían recolectado en el campo, así como registros de museos y coleccionistas privados, y observaciones realizadas por científicos ciudadanos para informar su investigación.

Solo un ejemplo de una imagen capturada por un científico ciudadano que ahora ha sido identificada como una nueva especie, Pulchriphyllium anangu.

Para el coautor Sven Bradler, la multiplicidad de insectos palo y de hoja, aumentada con estos nuevos descubrimientos, sigue siendo cautivadora a lo largo de más de 20 años de carrera investigadora:

“Hay alrededor de 3.500 especies conocidas de insectos palo y de hoja y actualmente hay poco más de 100 especies descritas de insectos de hoja. Aunque sólo constituyen una pequeña fracción de esta diversa familia de insectos, su apariencia espectacular e inesperada los hace únicos».

El estudio se publica en ZooKeys.

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