29 mayo, 2024

El nuevo pingüino gigante extinto podría ser el más grande de todos los tiempos

Al explorar algunas rocas erosionadas en la costa este de la Isla Sur de Nueva Zelanda con su hijo, Alan Tennyson del Museo de Nueva Zelanda Te Papa Tongarewa encontró restos fósiles de pingüinos gigantes de 57 millones de años. Eso sería bastante emocionante, pero cuando otros científicos ayudaron a descifrar los hallazgos, quedó claro que había tres nuevas especies, una de las cuales probablemente era más grande que cualquier miembro conocido de la familia de los pingüinos.

En efecto, Kumimanu fordyceiSe cree que , como se nombra en un nuevo artículo, pesaba alrededor de tres veces el peso de un gran pingüino emperador, la especie viva más grande. Petradyptes casa de piedraque por sí solo tendría un tamaño impresionante, queda eclipsado por su primo más grande.

Cuando la colisión de Chicxulub acabó con los dinosaurios no aviares, los mamíferos todavía eran pequeños y vivían en tierra. Les llevó un tiempo crecer y aún más tiempo colonizar los océanos. Con la desaparición de los reptiles marinos gigantes, se abrió un hueco para los depredadores que respiran aire. Parece que los pingüinos llenaron el vacío y crecieron hasta alcanzar un tamaño impresionante.

Las rocas tienen entre 59,5 y 55,5 millones de años, cuando el mundo aún estaba a menos de diez millones de años del evento de extinción y los pingüinos estaban alcanzando su máximo.

Los descubrimientos son muy incompletos, por lo que los autores han tenido que extrapolar el peso de los pingüinos a partir del tamaño de unos pocos huesos. Basándose en los huesos de sus aletas, concluyeron K. fordycei pesaba 154 kilogramos (340 libras). En comparación, los pingüinos emperador, los más grandes que existen en la actualidad, pesan entre 22 y 45 kg (48 a 99 libras).

Con una muestra de solo uno, ni siquiera sabemos si era un miembro particularmente grande de su especie.

Las estimaciones de altura son más vagas, pero esta imagen da una idea del peso de los pingüinos, vivos, muertos y ficticios. Crédito de la imagen: (C) utilizando datos de Tess Cole, CC BY-ND y la Dra. Simone Giovanardi.

«Los fósiles nos proporcionan evidencia de la historia de la vida y, a veces, esa evidencia es realmente sorprendente», dijo en un comunicado el coautor Dr. Daniel Field de la Universidad de Cambridge. «Muchos de los primeros pingüinos fósiles alcanzaron tamaños enormes […] Nuestra nueva especie, kumimanu fordycei, es el pingüino fósil más grande jamás descubierto: con aproximadamente 350 libras, habría pesado más que [basketball player] ¡Shaquille O’Neal en la cima de su dominio!

No sabemos mucho sobre K. fordycei estilo de vida, pero es poco probable que el baloncesto hubiera sido su juego natural. Sin embargo, probablemente no quieras jugar al waterpolo.

Kumimanu fordycei Habría sido una vista absolutamente asombrosa en las playas de Nueva Zelanda hace 57 millones de años, y la combinación de su gran tamaño y la naturaleza incompleta de sus restos fósiles la convierte en una de las aves fósiles más intrigantes jamás encontradas”, dijo Field. dicho.

Ilustraciones esqueléticas de Kumimanu fordycei, Petradyptes stonehousei y pingüinos emperadores modernos. Los huesos de los que tenemos ejemplares están en blanco. Crédito de la imagen: Dra. Simone Giovanardi.

Aunque tiene un tamaño menos temible, sabemos mucho más sobre el modelo de 50 kg (110 lb). P. piedrahousei, de los cuales se han encontrado cinco ejemplares en las rocas identificadas por Tennyson. En las mismas rocas se encontraron algunos huesos de un pingüino más pequeño y aún por describir.

La ausencia de grandes competidores dio a los pingüinos espacio para crecer, pero los autores creen que el motivo pudo haber sido conservar el calor antes del refinamiento de lo que se han convertido en plumas épicamente protectoras. Es posible que estos grandes pingüinos también hayan podido bucear a mayor profundidad que sus homólogos modernos, más como las focas o las ballenas modernas.

Los primeros fósiles de pingüinos gigantes son todos de Nueva Zelanda, pero el artículo señala que esto puede significar que rocas adecuadamente envejecidas del resto del hemisferio sur no han sido examinadas con la misma profundidad.

Ambas especies tenían aletas relativamente primitivas cuyas inserciones musculares revelan su descendencia de aves voladoras. Posteriormente, la familia Spheniscidae desarrolló más aletas más adecuadas para moverse en el agua.

Kumimanu es un género existente, mientras que el nombre de la especie es un homenaje al profesor Ewan Fordyce de la Universidad de Otago, líder en el campo de los estudios de pingüinos extintos. Petradyptes significa «buceador de rocas» y Casa de piedra honra al Dr. Bernard Stonehouse, quien desafió las condiciones antárticas para descubrir el ciclo de reproducción del pingüino emperador.

El artículo se publica en The Journal of Paleontology.

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