27 febrero, 2024

35 años después, ¿qué causó el desastre nuclear de Chernobyl?

El 26 de abril de 1986, se desarrolló rápidamente el peor desastre nuclear de la historia y continúa retumbando suavemente hoy. Conocido simplemente como Chernobyl, el desastre nuclear se convirtió en un momento decisivo en la Guerra Fría, los últimos días de la URSS y el uso de la energía nuclear por parte de la humanidad. También se ha convertido en un infame recordatorio de los peligros de jugar con la energía nuclear, así como de las desafortunadas consecuencias que el error humano y la incompetencia burocrática pueden tener en los acontecimientos.

El desastre tuvo lugar en la central nuclear de Chernobyl, cerca de la ciudad de Pripyat, en la entonces Ucrania soviética. Hoy en día, el sitio se encuentra en el norte de Ucrania, cerca de la frontera entre Ucrania y Bielorrusia.

En las primeras horas del sábado 26 de abril de 1986, los ingenieros de la planta estaban (un tanto irónicamente) realizando una prueba de seguridad diseñado para ver cómo enfriar el núcleo del reactor 4 en caso de un corte de energía.

En su sentido más simple, un reactor nuclear es una máquina de vapor de propulsión atómica: el calor causado por la fisión (la división de átomos) se utiliza para calentar agua y crear vapor, que hace girar una turbina para generar electricidad. Para controlar la velocidad de fisión, se pueden sumergir barras de control de carburo de boro en el reactor para absorber los neutrones liberados durante la fisión y ralentizar la reacción. El agua de refrigeración bombeada también se utiliza para gestionar los niveles de calor y vapor producidos. Se pone mucho Es más complicado que esto (la física atómica no es conocida por su simplicidad), pero esto es lo básico de lo que necesitas saber.

Si se produce un apagón, las bombas de refrigeración también se quedarán sin energía y el sistema podría sobrecalentarse. Para abordar este problema, El reactor tenía varias bombas diésel que pueden enfriar el núcleo bombeando agua alrededor del núcleo, pero estos motores tardaron alrededor de 1 minuto en ponerse en marcha. El propósito de esta prueba era ver cómo mantener una refrigeración suficiente mientras se espera que se activen las bombas diésel de respaldo.

Sin embargo, el experimento estuvo plagado de mala gestión, fue dirigido por personal inadecuadamente capacitado y se escatimó en precauciones de seguridad vitales. Durante la prueba, los operadores desconectaron los sistemas de control automatizados, en contravención de las normas de seguridad. También se señala que la prueba estaba inicialmente prevista para la tarde anterior, pero después de algunos retrasos, cayó en manos de la tripulación nocturna menos experimentada.

A última hora del 25 de abril, poco antes de la medianoche, el controlador de la red acordó que el reactor podría reducir su potencia. Aunque la potencia era baja, el xenón todavía se estaba creando y comenzó a acumularse. El xenón es un subproducto de las reacciones de fisión llevadas a cabo en el reactor y es particularmente problemático ya que absorbe neutrones, lo que reduce aún más la reactividad en el reactor a medida que se acumula.

Poco después de la medianoche del 26 de abril, los operadores notaron que el reactor estaba funcionando a baja potencia. Para recuperar la potencia y la estabilidad necesarias para la próxima prueba, deberían haber aumentado la potencia lentamente a lo largo de horas o días, pero actuaron precipitadamente. La acumulación de xenón significaba que la única forma de aumentar la potencia era quitando las barras de control. Bajo las órdenes de Anatoly Dyatlov, el ingeniero jefe adjunto de la planta, los operadores retiraron casi todas menos ocho de las 200 barras de control del reactor (demasiadas de las permitidas por las normas de seguridad) para generar la energía que tanto se necesitaba.

«Era como si los pilotos de un avión experimentaran con los motores en vuelo», dijo Valery Legasov, un químico soviético, en 1987.

La ciudad abandonada de Pripyat. Crédito de la imagen: Oriole Gin/Shutterstock.com

En estas condiciones inestables, la prueba de seguridad comenzó alrededor de la 1:23 am y el agua refrigerante dejó de bombear alrededor del reactor, como se esperaría que ocurriera durante un apagón.

El calor y el vapor se acumularon rápidamente. Menos de un minuto después de la prueba, un operador presionó el botón de apagado de emergencia en respuesta al vapor creciente, lo que provocó que las barras de control ingresaran al reactor. Esto tenía como objetivo detener y enfriar el reactor, pero sin darse cuenta provocó una oleada de energía. Un importante defecto de diseño de las barras de control, concretamente sus «puntas de grafito», inicialmente aumentó la velocidad de fisión después de su inserción y resultó en un fuerte aumento de calor.

Como agua burbujeando en una tetera hervida, se acumuló una intensa presión y el reactor explotó con tremenda fuerza. El oxígeno del aire entró corriendo en el reactor y se encontró con el contenido muy caliente del reactor, provocando una reacción de combustión y otra explosión. Los incendios iluminaron gran parte de la central nuclear. Muchos de estos incendios se extinguieron a lo largo del día siguiente, pero el incendio en el núcleo del reactor continuó ardiendo durante días. Una reliquia notoria del incendio es la llamada «pata de elefante», un trozo enfriado de corio radiactivo que yace en el sótano de la central nuclear de Chernobyl hasta el día de hoy.

Para empeorar el desastre, los notoriamente problemáticos reactores RBMK no tienen lo que se conoce como una estructura de contención diseñada para mantener la radiación dentro de la planta en caso de tal accidente. Como resultado, los desechos radiactivos se dispersaron fuera del reactor en una amplia zona, lo que obligó a miles de personas a evacuar. El número inmediato de muertes fue de 54, la mayoría por enfermedades agudas por radiación, y miles más sucumbieron a enfermedades relacionadas con la radiación, como el cáncer. La Organización Mundial de la Salud estima que el incidente nuclear de Chernobyl contribuyó a la muerte de hasta 9.000 personas, pero algunas estimaciones llegan hasta 60.000 muertes.

Debido a la naturaleza reservada de la URSS y la paranoia de la Guerra Fría, muchos de los detalles detrás del desastre quedaron ocultos al resto del mundo. Sin embargo, tras el colapso de la Unión Soviética, salió a la luz más información sobre la catástrofe. Incluso hoy, 35 años después, los científicos siguen aprendiendo más sobre el desastre. La semana pasada se publicaron dos estudios que detallan las consecuencias a largo plazo de la exposición a radiaciones ionizantes, revelando que los hijos de los afectados por la catástrofe no presentan daños adicionales en el ADN, con niveles de mutaciones genéticas que coinciden con los de la población general.

El gobierno ucraniano ahora solicita que el lugar del desastre sea incluido en la lista del Patrimonio Mundial de la UNESCO, para conmemorar el evento y el mal manejo, la historia y los derechos del pueblo.

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